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2011 UW-158

2011 UW-158

2011 UW-158是一颗小行星,该行星形状奇特,像颗去壳的胡桃。科学家估计2011 UW-158的核心含有一亿吨白金,价值高达3.5万亿英镑(5.4万亿美元)。

2015年7月20日,小行星2011 UW-158将与地球擦肩而过,近地点距离地球240万公里。

UW-158旋转速度相当快,大约每37分钟转一圈。

UW-158对地球没有威胁,UW-158下次以这么近的距离飞过地球附近将是2108年的事。届时与地球距离只有240万公里,大约是地球与最近行星距离的30分之一。这个距离是地球和月球轨道距离的六倍多,因此用肉眼看不见小行星。

大部分小行星是众多较小的岩石,受重力影响松散地聚在一起,而UW-158形状奇特,像颗去壳的胡桃。

从大小、形状和转速分析,让UW-158维持一体的因素不只有重力,否则UW-158会在快速旋转时分裂。

这种规模的小行星应该会在漫长时间里碰撞其他小行星而碎裂成较小的岩石,但UW-158至今仍然“硬朗”。

行星资源公司认为2011 UW-158是“X型”行星。这种“X型”行星主要是由金属组成,从表面上看应该是大行星的残留物。在太阳系早期中,由于经历了剧烈的碰撞,大量的这种类型的行星都被损坏了,只剩下了坚硬的金属核心。

要实现太空采矿,首先得进行探测、选好目标。出于成本与技术的考虑,初期的太空采矿会优先瞄准近地小行星。

目标确立之后,剩下的问题就是如何开采。由于小行星上的微重力环境,飞船设备的着陆、固定、挖掘与收集都会与在月球上截然不同。

着陆时,需要将锚链像炮弹一样发射出去,牢牢钉死在小行星表面,再逐步收紧锚链使飞船降落。挖掘时,采矿机器也需要一直抓紧地面,以防止飞离。最麻烦的是收集矿石。开采出来的矿石碎块会飘走,因此,露天作业可不行,还需要在矿坑上方搭建起阻拦与收集矿石的“天篷”。

最后一个步骤,就是将开采得到的资源运回地球了。直接运矿石当然是最简便的方法,不过考虑到运力有限,科学家们可能更倾向于就地冶炼,只运回金属。这样一来,人们还需将冶炼设施先行运至采矿地点。

如果要进军到小行星的“大本营”去开采,那么面临的技术挑战将更加严峻。“小行星带”的太阳能利用率只有地球附近的几分之一至十几分之一,能源供应将成为瓶颈。同时,远距离还为遥控操作带来延时问题。“小行星带”距地球有10多分钟的通信时延,使人类的遥控难以跟上情况的变化。所以,将采矿完全交由自动机械来做也许是最具可行性的办法。

不过,随着科技的不断发展,人们也许会在合适的矿场上建设基地,以便专业人员能够亲临现场,进行巡视维护,以及应对其他更复杂的操作。

人类目前尚无开采小行星的技术,但美国太空总署(NASA)等机构对开采小行星兴趣浓厚,因为小行星上的矿物可用来建造太空建筑、提供太空探索和殖民的火箭燃料。小行星采矿创投公司“星球资源”认为UW-158等小行星适合开采;该公司投资人已锁定数十颗小行星,研究开采可行性。

2015年7月16日,行星资源公司从国际空间发射了小行星开采测试车,开始了为期90天的太空任务,内容包括测试软件和控制系统。该公司希望有朝一日能够发射探测器,在太阳系中寻找资源丰富的近地球行星。

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