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长鼻目

长鼻目(学名Proboscidea) 是哺乳动物一个目,只包含一个现存生物的科,象科,即大象。在冰川期有很多现已灭绝的物种, 包括与大象相似的猛犸(长毛象)、乳齿象、恐象、铲齿象、板齿象. 已知的最早的长鼻目动物是Pilgrimella,接下来是始祖象。

象类因上唇和鼻延长形成灵活的象鼻而得名,长鼻目动物的共同特点是:体形巨大,身型高大,鼻子长,耳大,长有长獠牙,四肢粗大似柱,每足5趾,趾端有短蹄,体重均过吨,素食性。最大的恐象身高可达5米,最小的侏儒猛犸身高仅有1.7米。最重的可达16吨,最轻的只有1吨。仅有1对上门齿,为第3门齿,变成不断持续生长的硬齿质獠牙,没有其他门齿,也没有下门齿;没有犬齿;颊齿高冠齿及脊形齿;有8颗乳齿的前臼齿和8颗门齿,所有的颊齿外形均相似,有许多横的釉质脊,但是在同一时期上、下颌每侧只有1颗牙使用,磨损的牙脱落后,由后面毗邻的牙向顶替。头骨短而高,骨骼小有许多空气腔;上唇和鼻子愈合,变长,形成一个长而且能弯曲的肉质的鼻子。鼻孔位于鼻的末端,高出颜面,鼻尖如手指状,可以用来挑取很小的东西。皮肤厚,体外有一层稀疏的须状毛。胃简单,盲肠大。乳头1对,位于胸部。睾丸永远在腹腔中,没有阴茎骨。没有眶后条;泪骨在眼眶里面。嗅觉、听觉发达,视觉较差。

长鼻目动物栖息于森林、大草原以及河谷等地带。均喜欢集群生活。以植物性食物为食。

现仅存有亚洲象Elephas maximus)、非洲象loxodonta africanna)非洲森林象Loxodonta cyclotis)3种。

亚洲象主要分布于亚洲东部、亚洲南部和东南部的热带雨林季雨林,非洲象分布于撒哈拉以南的非洲热带草原灌木丛地带,非洲森林象主要分布于非洲中西部的热带雨林。

长鼻目现存种类不多,但是史前曾经特别繁盛,无论是现存类型还是史前类型,均有包括大家最熟悉的动物。

最早的可靠的长鼻目成员是在大约5500万年到6500万年前的古新世生活于埃及、苏丹等地的始祖象(莫湖兽)。它的体形大小与家猪差不多,生活习性则近似河马。身体结构比较原始,并不特化,尚未出现大的象牙和长,但第二对门齿已经比两旁的牙齿长大一些,有向大象牙发育的趋势,鼻子也比其他动物的略长一些。大约在距今3000万年前的渐新世晚期,始祖象沿着三个方向发展,一支是恐象,一支是短颌乳齿象,第三支经过长颌乳齿象剑齿象等阶段,最后进化到现代象。

恐象没有巨大的象牙,但下颌骨却有一对向下弯的大牙,颊齿的齿冠由两个尖的脊组成。它是从象的原始类型中分化出来的一个特殊旁枝,曾经生活在欧亚大陆和非洲,从中新世早期出现,一直到更新世绝灭。

乳齿象是始祖象的直接后裔,最早出现的是渐新世初期分布于非洲的古乳齿象。它的身体比始祖象大一倍,上门齿进一步发育,成为持续生长的、向下弯曲的长牙。釉质层仅限于牙齿的外侧。臼齿有三个横脊,所有的臼齿都同时使用,而不是一个接替一个生长和使用。

乳齿象类包括长颌乳齿象和短颌乳齿象。以嵌齿象和锯齿象为代表的长颌乳齿象的颌骨,特别是下颌骨都比较长,颊齿上的齿尖都成为钝的乳齿状。以轭齿象为代表的短颌乳齿象的颌骨短,颊齿上的齿尖并不形成明显的乳突状,而是许多小尖连结在一起成为“脊形齿”。

在大约6500万300万年前的第三纪中期的后半,象从非洲扩展到欧亚大陆和北美洲,至大约300万1万年前的第四纪更新世时分布到南美洲,从而几乎遍布全球各大陆,并且分成若干个支系。这些支系基本上都是沿着乳齿象的方向发展的,总共曾生活有400种以上,我国也曾分布有50多种。到第四纪初期,大多数种类趋于绝灭,只有少数种类生活到更新世早期和中期。

脊棱象是介于长颌乳齿象原始象类之间的长鼻类,由乳齿象进一步发展而来,臼齿上乳齿的数目增多,并和同一横排上的乳突联接起来,发展形成一条条横脊。以后又在上新世和更新世出现了剑齿象,它的身躯庞大,四肢很长,头骨高大,上颌的牙长而弯曲,下颌短而无牙,臼齿大大地伸长,每一个臼齿的齿冠上有很多低的横脊。

中国的剑齿象在上新世初期已经出现,到更新世中期仍广泛分布。迄今已经发现8种,包括著名的山西榆社早上新世的桑氏剑齿象,广西柳城早更新世的前东方剑齿象长江以南各省中更新世的东方剑齿象,以及甘肃合水县发现的更新世早期的黄河古象等。

2009年,法国科学家宣称,他们找到了目前已知最古老的大象的祖先。它生活在大约6000万年前,将哺乳动物繁盛的时间向前推进了500万年。 这次发现的动物是新属新种,学名叫Eritherium azzouzorum。这是已知最古老的长鼻目动物。

发现的这种动物,形态只有兔子大小,这个动物最主要的信息可以从它的牙齿上看到:它的两颗下排前牙从下颚伸出来,这和那个时候的其他动物的牙齿形态很不一样。吉尔布朗特认为,这正是现代大象的长牙的初期形态。

从头骨碎片来看,科学家认为这种大象始祖从头到尾顶多不过5分米长,仅仅比兔子略大而已,体重估计只有四五千克。

这个兔子大小的长鼻目动物的意义很大,因为它给了科学家新的线索,得以重新判断,恐龙灭绝后到底多久地球才进入了“哺乳动物时代”。此前科学界普遍认为,6500万年前恐龙灭绝,随后哺乳动物的演化加速。但哺乳动物真正开始统治世界还是在恐龙灭绝1000万年到1500万年以后的事。

到目前为止,恐龙灭绝之后到生物再次繁荣,哺乳动物开始加快演化,这段时间的研究始终处于空白状态,原因就在于科学家缺乏化石素材,尽管非洲是这段演化故事发生的重要场所,而这次发现长鼻目化石的盆地则是相当丰富的化石来源地,科学家还是需要更多的化石证据揭开这个时期之谜。

此前,已知的长鼻目最早的动物是5500万年前的磷灰兽(Phosphatherium),也是在同一个盆地发现的。而这次发现的这个6000万年前的大象远亲显然打破了这个记录,它成为现代有胎盘类目已知的最早期代表,因为它的牙齿证据,它又证实了长鼻目与非洲有蹄类(近蹄类)相似.

晚始新世出现的始祖象Moeritherium一般被认为是长鼻目的祖先,身体笨拙,大小像猪,趾端有扁平的蹄。既没有长鼻子,也没有长长的象牙,只是上唇稍大些,上下颌的第2对门齿也稍大些。始祖象化石发现于非洲,但截至2012年很多古生物学家认为在非洲发现的另一类古象才是象的真正祖先。铲齿象Platybelodon出现于中新世,在亚洲、北美洲、欧洲和非洲都发现了铲齿象类的化石。是一类非常特化的象类旁支,下颌极度拉长,其前端并排长着一对扁平的下门齿,形状恰似一个大铲子,故名。生活在河湖边,用铲齿切断并铲起浅水中的植物,再靠长鼻子帮助把食物推入嘴中。铲齿象包括板齿象、铲齿象和锯铲齿象等3类。铲板较短而宽,上门齿比铲板短,而铲齿象的铲板长而窄,上门齿长于下门齿。在中国宁夏的同心县发现了世界第一具完整的板齿象骨架化石。猛犸Mammuthus是象科的一个属,曾生存于亚、欧大陆北部及北美洲北部更新世晚期的寒冷地区,约5000年前神秘灭绝。苏联西伯利亚北部及北美的阿拉斯加半岛的冻土层中,都曾发现带有皮肉的完整个体,胃中仍保存有当地生长的冻土带的植物。体长达5米,体高约3米,与亚洲象相近;体披长毛;门齿长1.5米左右,强烈向上向后弯曲并旋卷;头骨短,顶脊非常高,上下额和齿槽深,臼齿齿板排列紧密,数目很多,第三臼齿最多可以有30片齿板。曾是石器时代人类的重要狩猎对象。剑齿象Stegodon是长鼻目真象科剑齿象亚科已灭绝的一属。头骨比真象略长,腿也长,上颌的象牙既长且大,向上弯曲 ;下颌短,没有象牙;颊齿齿冠较低,断面呈屋脊形的齿脊数目逐渐增加;晚期进步的剑齿象,第三臼齿齿脊数多达10条以上。最早的剑齿象出现于中新世晚期,最晚可以生存到晚更新世。它的地理分布仅限于亚洲和非洲。小学课本里著名的“黄河象”学名就是师氏剑齿象Stegodon zdanskyi,分布较广,在甘肃发现的一具化石是目前世界上发现的个体最长,保存最完整的剑齿象化石。 [1]

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